Andy Kilner tillsammans med laget efter att avancemanget till Ettan blev säkrat 2020. Foto: Patrik Karlsson, Vänersborgs IF

Andy Kilner är engelsmannen som har fört Vänersborgs IF till föreningens största framgångar. I fjol gick laget obesegrade genom division 2 och som förstagångsnykomlingar i Ettan södra har de hittills tre raka vinster. Ettanfotboll har intervjuat engelsmannen som på 80-talet själv spelade i klubben.
– Jag är ingen religiös person men jag tror att saker händer av en anledning och det var så jag hamnade här i Vänersborg, säger Andy Kilner.

I fjol vann Vänersborgs IF division 2 utan att förlora en enda match. I år spelar man i Ettan för första gången i föreningens historia och man har inlett starkare än vad någon hade kunnat tro. På tre matcher har laget tre vinster och 9-1 i gjorda/insläppta mål. 

Andy Kilner har en lång karriär som fotbollspelare i Burnley, IS Halmia, Vänersborgs IF, Stockport County och Fredrikstad FK för att nämna några. Efter spelarkarriären blev han en av de första att genomföra tränarutbildningen UEFA A i England. 1996 återvände Kilner till Stockport County och 1999 blev han den yngsta tränaren i Football League First Division (serien under Premier League innan den bytte namn till Championship) vid 32 års ålder när han tog över laget. Under sin tid som huvudtränare för Stockport County tog han bland annat klubben till den femte omgången av FA Cupen.

971025 Stockport – Wolverhampton: Martin Macintosh (liggande) bryter framför Wolves Paul Simpson © 7 Bildbyrån (Cop 7 )

Men hur hamnade en engelsk tränare från Bolton, strax utanför Manchester, i lilla Vänersborg och division 2 till att börja med? Som Andy själv beskriver det var det en märklig rad av olyckliga händelser som föranledde flytten.
– Jag hade sedan 2012 bott i USA och startat en verksamhet där, mig egen fotbollsklubb. Plötsligt gick båda mina föräldrar bort inom loppet av en månad och det fick mig att börja tänka. Mina söner hade inte möjligheten att besöka mig så ofta som de ville och det fick mig att tänka på att om någonting händer är jag för långt bort. Det började att tära på mitt sinne, säger Kilner.

I samband med det hade Andy återupptagit kontakten med en gammal lagkamrat, Hans Adolfsson, från tiden då de spelade i IS Halmia tillsammans. De spelade tillsammans på 80-talet och nu berättade Adolfsson att Vänersborgs IF letade efter en ny tränare.
– Orden bokstavligen bara kom ur mig “jag skulle vilja göra det”. Han (Adolfsson, reds. anm.) sa att klubben inte hade mycket pengar men jag svarade att det inte spelade någon roll, jag måste bara komma tillbaka till Europa. Jag tog erbjudandet och sju dagar senare flög jag tillbaka till England och sedan dess har jag inte varit i USA. I februari 2020 stängde hela USA ned och jag hade varit i en hemsk position om jag hade stannat där.
– Jag är ingen religiös person men jag tror att saker händer av en anledning och det var så jag hamnade här i Vänersborg.

Säsongen 2020 var Andys första som tränare i Vänersborgs IF. Det blev en säsong värd att minnas då laget gick utan förlust. Man vann serien med två poäng, tio vinster, tre oavgjorda och en målskillnad på +17 (30 GM, 13 IM).
Kilner lyfter fram vissa matcher som extra minnesvärda, speciellt de mot Grebbestad, Oddevold och Ahlafors.
– Segern som kommer att leva länge i folks minnen är segern mot Ahlafors. Det var bara tre matcher kvar, någon enstaka poäng skiljde lagen åt och i halvtid låg vi under med 4-2. Vi lyckades vända matchen och vann med 5-4 där segermålet kom i den 90:e minuten. Andra matcher var de mot Grebbestad och Oddevold som klubben inte hade besegrat på flera decennier. Det finns många minnen och det kommer det att göra om man går en hel säsong utan att bli besegrade. Men jag tror att dessa sticker ut för personer som har varit i klubben länge.

Under förra säsongen såg vi hur flera nykomlingar gick starkt fram under året, lag som aldrig tidigare spelat i Ettan, IFK Haninge, Täby FK, till exempel. I år ser det ut som att Andy Kilner och Vänersborgs IF försöker upprepa den bedriften. Än så länge ser det ut att gå bra, men varför?
– Det finns förmodligen ett antal anledningar till det. Jag tror att vi har en grupp spelare som har varit väldigt hängivna till träningen. Mitt tempo på träningarna är annorlunda jämfört med vad de är vana vid. Genom denna förtjänst har spelarna blivit mer vältränade och starkare, därför har vi förmågan att spela i ett högt tempo under större delen av matchen. Dessutom har vi hittat ett spelsätt som passar våra spelare, säger Kilner och utvecklar:
– Det är baserat på att anfalla, att pressa bollen högt och att försöka vinna den. Vi går också in i varje match med inställningen att vinna, inte att vi inte ska förlora. Det är en fundamental skillnad för många spelare.

När det kommer till hur han som tränare vill leda laget säger han att han inte tror på att ha särskilda filosofier utan att man som tränare måste vara flexibel.
– Jag tror att man måste vara flexibel som tränare. Jag tror inte på tränare som pratar om sin filosofi utan allting beror på spelarna och klubben. När du tar över en grupp spelare måste du hitta ett spelsätt som passar deras styrkor. Efter att ha tränat laget i december 2019 hade jag en plan för hur jag ville att vi skulle spela, vad jag trodde skulle passa spelarna bäst. Man vet inte hur det kommer att gå förens man börjar spela men laget förstod vad jag ville göra och vi vann varje träningsmatch. Man kände att det fanns en totalt annorlunda mentalitet som inte tidigare hade funnits i truppen.

Andy Kilner med guldhatt. Foto: Patrik Karlsson, Vänersborgs IF

Trots att Kilner inte tror på fotbollsfilosofier låter han nästan lite filosofisk själv när han börjar prata om gruppmentalitet och “laget före jaget”.
– En av mina största övertygelser är att om man gör någonting tillsammans kan man uppnå vad som helst. Alla spelare är viktiga och om man inte är beredd att ha den inställningen är det svårt att bli framgångsrik inom fotbollen. Du behöver helt enkelt ha en stark gruppmentalitet med lojalitet på planen. Vi har alla olika bakgrunder och utanför fotbollen behöver inte alla vara bästa vänner men när du är här, då kallas dina lagkamrater för lagkamrater av en anledning. 

I år ställer Vänersborg upp med ett ungt lag och Kilner spår att säsongen blir lång och tuff. Det är första gången på 116 år som klubben är på den här nivån och dessutom har man den lägsta budgeten i ligan. Kilner tror ändock att hans unga lag kan utvecklas ytterligare och tillsammans med nyförvärven som man har tagit in är han nöjd med truppen. 

Efter segern mot Tvååkers IF gick TIF:s Rasmus Andersson ut och gav en känga till Vänersborgs team. Andersson kommenterade att Vänersborg hade två rakade britter som tränare och därför spelade de som man gjorde i Premier League på 80-talet. Kilner ger nu mothugg på den kommentaren.
– Först och främst borde han utvärdera sin egen insats istället för att titta på oss. För det andra finns det bara en engelsman i Vänersborg och för det tredje bildades Premier League på 90-talet. Det verkar som att han försökte rätt rejält med att få allting om bakfoten. Allting som han kunde få fel fick han fel och jag kunde inte bry mig mindre om en sådan kommentar, jag skrattade när jag läste det.

Om inte engelsk 80-talsfotboll kännetecknar Vänersborgs spelstil, hur skulle då Andy Kilner beskriva sitt lags spel?
– Vi har atletiskt starka spelare som kan täcka distanser snabbt. När jag kom hit tittade jag på defensiven och såg att vi hade släppt in 158 mål på 76 matcher. Så du behöver inte vara Einstein för att räkna ut att om man släpper in så många mål kommer du att slåss i botten av tabellen. Min tankeprocess då var att jag har fortfarande samma försvarare och då måste vi jobba på defensiven. Fokus för mig blev att vinna bollen högre upp på planen för att lätta på trycket för backlinjen. Tidigare har vi haft problem med att låta motståndarna hålla i bollen, ska du spela på det sättet måste du vara väldigt, väldigt bra. Så det handlade främst om två saker när jag tog över, att jobba på den defensiva formationen och organisationen i laget men också att jobba på hur vi pressar och kontringspressar, att vi tar tillbaka bollen där vi förlorar den. Det är det fundamentala och det är så jag kände att våra spelare skulle spela. 

– Jag läser mycket nonsens om fotboll, det här spelet är inte så svårt. Det finns två mål och du ska hålla bollen ute ur ett och sätta in den i det andra. Självförhärligande kulturer och spelare gör det svårt. Om du är tvåa på förstabollen och tvåa på andrabollen kommer du att sluta tvåa. Du ser bäst till att springa mer än dina motståndare och om du gör det kommer din taktik att göra resten.

Vänersborgs spelare firar i premiärmatchen mot FC Linköping City i Ettan södra 2021. Foto: Patrik Karlsson, Vänersborgs IF

Till helgen möter man Torns IF som har inlett tuffare. En förlust, en vinst och en oavgjord. Senast förlorade man också stort mot Oskarshamns AIK, hela 5-1 slutade den matchen. Kilner menar dock att resultaten inte återspeglar Torns prestationer och att man nu har en tuff match framför sig.
– Jag tror att matchen kommer att bli extremt tuff, det är alltid svårt att spela mot lag som kommer från en dålig förlust för de vill självklart komma upp på banan igen. Jag tycker inte att deras senaste resultat var en reflektion av deras prestation och de borde dessutom ha slagit Tvååker. Så det kommer att bli väldigt tufft, vi ser fram emot matchen, vi har hemmaplan och förhoppningsvis kan vi prestera och ta hem vinsten. Vi måste vara redo från första minuten.

Genom hela samtalet har Kilner varit tydlig med vikten att fokusera på nästa match, att inte sväva iväg. Målsättningen är alltid att vinna nästa match. När han får frågan om den långsiktiga målsättningen, vad den är, ja, då handlar det helt enkelt om att vinna matcher.
– Jag har aldrig haft förmågan att förutspå framtiden men vårt långsiktiga mål är att vinna så många matcher som möjligt, på slutet får vi addera poängen och se var vi hamnar. En av sakerna som var bra för oss förra året vara att vi var skadefria och slapp många avstängningar och verkligen kunde kämpa för förstaplatsen. Samtidigt höll andra lag på att diskutera om vilket som var det bästa laget och hur de skulle vinna ligan. Det hjälpte oss verkligen för vi kunde göra vår grej utan att någon riktigt la märke till det. 

– Många människor tar ut segern i förskott och ska man göra det måste man vara riktigt bra. Jag tycker att det är bäst att sköta sitt och försöka vinna sina matcher. Så vårt långsiktiga mål är att vinna så många matcher som möjligt. Vi kommer att gå in med den inställningen i varje match och aldrig ge motståndarna något gratis. Ibland kommer det att skada oss men det är som det är, avslutar Kilner.

Vänersborgs IF möter Torns IF på lördag den 24 april klockan 14:00. Matchen sänds på SportExpressen Play!